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Victor Ekpuk: “Existe mucha presión sobre los artistas africanos para que se definan a sí mismos”

Sandra Quiroz 2 julio, 2013

Victor Ekpuk (1964, Nigeria). Licenciado en Bellas Artes por la Universidad de Ife en Nigeria, es un artista que  reinventa los símbolos gráficos y sistemas de escritura de diferentes culturas como la ideografía  nigeriana nsibidi, para dibujar sobre el mundo que lo rodea. Este creador expresa sus ideas a través de líneas en blanco y negro y un conjunto de imágenes particulares abstractas que son enigmáticas y profundamente irresistibles.

El arte de Ekpuk transmite mucho más que sólo una experiencia visual. El resultado son unas obras que lidian con temas tan universales como la condición del ser humano, la identidad, el género, la cultura o la familia y que van mucho más allá de lo que literalmente se puede leer, escribir o traducir. Cada símbolo en cada obra representa un concepto. El trabajo del nigeriano cautiva la atención del público, que no tiene que ser especializado para sumergirse dentro de estas extraordinarias composiciones. “No es necesario saber leer las obras, basta sólo con apreciarlas“, afirma Ekpuk, cuyas composiciones superan la simple visión de lo que significa el arte contemporáneo.

Las obras del nigeriano han sido expuestas en diversos países como Sudáfrica, Estados Unidos, Gran Bretaña, Holanda, Francia o Nigeria. Muchas de sus piezas forman parte de diversas colecciones privadas o públicas como las del Museo Nacional de Arte Africano Smithsonian, el Museo Newark o el Banco Mundial entre otras.

En la actualidad Victor Ekpuk reside en Washington DC, Estados Unidos, donde tiene su estudio. Desde el 24 de junio hasta 9 de julio el nigeriano se encuentra dictando una serie de talleres en  la Fundación Blachère en Apt, Francia. A partir del 9 de julio y hasta el 23 de octubre de 2013 el Centro de Arte de Apt acogerá una exposición sobre todo el trabajo realizado.

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¿Cuáles son los temas en los que se enfoca a la hora de crear?

Mi trabajo se enfoca principalmente en la condición humana. El proceso de transmitirla también me lleva a descubrir la estética africana, que encuentro fascinante y espero continuar explorando.

En sus obras utiliza series de “dibujos” tradicionales y hasta un sistema gráfico de Nigeria, ¿De dónde surge su fascinación por la escritura nsibidi?

Mi fascinación por la escritura nsibidi viene de la época en la que estudiaba arte en el colegio. Cuando estaba en la universidad empecé a investigar sobre la estética tradicional africana para aplicarla como expresión contemporánea. El trabajo de otro artista nigeriano, Obiora Udechukwu, llamó mi atención. Él utilizaba símbolos nsibidi y dibujos lineales de su cultura igbo que me inspiraron para investigar las formas tradicionales del arte ibibio. Lo que descubrí fue que la cultura nsibidi había estado conmigo desde mi infancia siempre presente en las celebraciones y tradiciones de mi gente.

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Foto de Victor Ekpuk.

¿Qué es exáctamente nsibidi?

Para resumir, nsibidi es una forma de comunicación sagrada para los ekpe. Los ekpe son una sociedad secreta entre los hombres  ibibios, efiks, ejagham y los igbo del sudoeste de Nigeria. Utilizan discursos, mímicas, objetos y símbolos gráficos para comunicar ideas y conceptos. Como artista encontré el aspecto gráfico de esta cultura fascinante y decidí profundizar más en ello.

¿Entiende este tipo de escritura?

Yo no soy miembro de ninguna sociedad secreta que enseñe nsibidi así que no entiendo más allá de lo que ha sido revelado públicamente a través de libros y exposiciones al público.

Es un ibibio, ¿qué significa para usted?  

Mi etnia en Nigeria es ibibio y es importante para mí porque me da la base sobre mi identidad. La cultura ibibio también me ha proporcionado una riqueza inmensa estéticamente hablando. Le ha dado alas a mi imaginación y además me ha servido para  llamar la atención sobre mi cultura.

¿Se considera una especie de  “guardián de su cultura”?

Creo que sí porque mi trabajo siempre ha llamado la atención por traer de vuelta lo antiguo, lo que era antes. Mi obra ha sido discutida más allá del contexto contemporáneo. Guardián de mi cultura no es algo que conscientemente me haya propuesto ser. Simplemente devuelvo lo que soy, nunca me he desconectado de mis raíces o de lo que han hecho mis antepasados.

He leído que también ha inventado una especie de escritura, ¿qué me puede contar de esto?

Pues he creado mis propias ilustraciones, que son una mezcla entre escritura y arte, de forma que la gente piense que puede leerlo pero no necesariamente tengan que hacerlo. Mi intención es la de ubicar una serie de símbolos que pueden ser símbolos universales de una cultura determinada o símbolos nsibidi y que la gente tenga la sensación de que los pueda leer. En ese caso las ideografías de esa determinada cultura contemporánea o esa cultura antigua le dan sentido a una composición e intentan contar una historia. Todo se convierte en  una especie de composición con sentido de la historia que trato de contar. Simplemente soy yo caminando sobre la esencia de los objetos y por el borde de los escritos.

Uno de sus famosos trabajos es la conocida Serie de Manuscritos, ¿cómo nació esta obra y cuáles son las influencias culturales que le inspiraron en este trabajo?

Siempre me ha interesado la cultura y los estudios africanos que me han inspirado a la hora de crear. La idea de la Serie de Manuscritos nació cuando me puse a investigar sobre la cultura de las tribus en África, especialmente en Nigeria. Lo que descubrí fue que la ideografía nsibidi estaba ahí como una forma de comunicación en el norte de Nigeria donde la mayoría de la gente es musulmana. La forma en que muchos textos en árabe se transcriben a un tipo de tablas llamó mi atención. ¿Te has fijado en la forma de esos tableros? Compré las tablas de un mercado donde la gente vende objetos para musulmanes. Estas son usadas por musulmanes en Nigeria, Níger, Sudán… donde transcriben sus oraciones en árabe. En fin, así es como me inspiré para crear mi obra.

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Pero algunas sociedades musulmanas son muy conservadoras, ¿ha tenido algún tipo de queja o protesta por utilizar este tipo de tablas que se usan para escribir oraciones?

No, yo no he tenido ningún problema porque yo he comprado las tablas limpias. Quiero decir que  no he borrado nada de ellas. Las compré sin nada escrito en ellas, de hecho las obtuve de un vendedor musulmán del mercado. Nada estaba escrito y nada se ha borrado. Yo lo que hice fue escribir y crear sobre ellas después. Sabes, las tablas se utilizan para escribir oraciones en árabe. En algún momento de la vida estas tablas se convierten en sagradas y  nunca utilizaría unas tablas escritas porque son sagradas para numerosas personas. Para muchos de ellos hasta son un talismán  porque a veces escriben las oraciones en ellas con una tinta especial que  lavan con agua  y después se beben… es el ‘agua de Dios’. Para mis tablas decidí trasladar estos aspectos y  crear lo que yo llamo “objetos sagrados contemporáneos”.

Nigeria es un país con una vida cultural muy activa, ¿qué opina sobre la situación del arte nigeriano en estos momentos?

La capacidad cultural de Nigeria siempre ha estado ahí y estoy feliz de que el país se haya abierto. Durante muchos años estuvimos viviendo bajo una dictadura y estuvimos aislados del mundo. De todas formas, hasta que se consiguió la independencia muchos artistas importantes surgieron en este tiempo y tuvieron que salir del país para poder ser reconocidos. Hoy la creatividad que existe tanto en el arte contemporáneo como en arte tradicional continúa creciendo. Todo esto que está pasando me hace feliz. En términos artísticos, Nigeria está viviendo un buen momento mostrando al mundo todo su potencial.

¿Qué es lo que inspira a Victor Ekpuk, la vida o la imaginación?

Mi trabajo está inspirado en la vida, en la naturaleza humana. Me inspiran las experiencias de la vida diaria que yo vuelvo a imaginar. Algunas veces las ideas vienen a mi cabeza y disfruto de la belleza de esas imágenes. No tienen que transmitir nada en concreto, son imágenes abstractas en su estado puro.

¿Cree que los artistas tienen algún tipo de papel en la sociedad?  

Definitivamente sí que lo tienen. Siempre existe un papel en la sociedad, o como crítico social o como alguien que crea algo estético para que la gente que lo rodea lo disfrute.

¿Y cuál es su papel en la sociedad?

Bueno, yo creo que tengo los dos papeles que he mencionado antes. Me gusta hacer crítica social y política  así como crear piezas que sean bellas para que la gente las disfrute cuando las vea.

Usted estudió Bellas Artes pero ¿por qué estudió arte? ¿Fue siempre tan artístico?

Sí (risas), siempre he sido muy artístico y  he sabido que quería dedicarme al arte desde que estaba en el colegio. Siempre se me dio bien dibujar. Recuerdo que cuando estaba en segundo de primaria gané un premio de pintura. A partir de ese momento solían irme a buscar a mi clase de segundo para llevarme a la clase de sexto de primaria para dibujar los gráficos de las clases de biología y cosas así… siempre he estado pintando, siempre ha estado ahí.

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Foto de Victor Ekpuk.

¿Cree que se puede hablar de artistas contemporáneos africanos?

Todo artista tiene una fuente y no existe ningún artista en el mundo del arte que no sea nada excepto él mismo. Es muy interesante esta cuestión porque creo que existe mucha presión sobre los artistas africanos para que se definan a sí mismos. ¿Por qué los artistas contemporáneos africanos tienen que ponerse la etiqueta de contemporáneos cuando en otras partes del mundo un artista es sólo un artista? Otros artistas no tienen esa presión, son simplemente artistas.

En Occidente algunas personas tienen la idea de que el arte creado por africanos tienen que parecer cualquier cosa menos contemporáneos o modernos, ¿qué piensa de esto?

¿Quiénes son estas personas para decirle a la gente cómo tiene que ser o parecer el arte? Nadie debería decirle a nadie cómo tiene que ser el arte africano. Cualquier persona tiene el derecho de inspirarse de cualquier cosa que quiera. Cuando empiezas a hacer esto o por lo menos empiezas a reconocer de dónde vienes, tú eres lo suficientemente fuerte como para cuestionar a cualquiera que venga a decir “Oh sí, esto es africano”. ¿Pero qué es África? África es un continente enorme con muchísimas culturas diferentes. ¿Por qué tratan de definir lo que África tiene que parecer? Deberían entender que existe un mundo lleno de imaginación dentro de África. Nosotros podemos pintar naturalismo, arte abstracto y todos los estilos que existen. Si elijo pintar naturalismo es porque ya existe en el arte, la cultura y la belleza de África,  si elijo pintar arte abstracto ya existe allí…

Este año, durante la Bienal de Arte de Venecia, el continente africano fue el gran protagonista. Angola ganó y artistas de Zimbabue, Costa de Marfil o Sudáfrica marcaron tendencia. ¿Cree que es el momento de África?

Sí y estoy muy feliz porque el potencial siempre ha existido y ha sido reconocido. No es que no estuviera antes pero, simplemente, pasa que el mundo de la cultura ha reconocido el talento de los artistas del continente. Ahora es el comienzo para que la gente conozca a los diferentes artistas, los identifique y descubra el potencial humano que existe y que va mucho más allá de la cultura que se define como moderna. (Risas).

¿Hacia dónde cree que va su arte?  

La verdad es que no me enfoco en hacia dónde va, simplemente lo hago (risas).

 ¿Y qué huella desea dejar con su arte?

Yo espero que continúe a ser experimentado y disfrutado por la gente. Quiero contribuir en un aspecto positivo, deseo que la gente lo valore y lo aprecie.

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Los colores que utiliza en sus obras  ¿tienen algún tipo de significado especial?

Bueno, el rojo y el azul son colores que utilizo inconscientemente, simplemente aparecen y los utilizo en muchos de mis trabajos. Por ejemplo, lo que me pasa con el color azul es que creo que para mí es algo místico. ¿Sabes? El color azul es un pigmento natural en el arte tradicional africano y ese tipo de cosas me traen recuerdos y emociones. Yo trabajo también con todo tipo de colores, pero he de reconocer que esos colores son los primeros en surgir.

He visto que trabaja con diferentes materiales en sus obras, ¿le gusta mezclar a la hora de  crear?

Me gusta buscar mezclas y me encanta investigar nuevos materiales que pueden servirme para cosas diferentes para mi trabajo. Algunas veces la idea viene a mi cabeza y busco diferentes materiales para ver cómo sale. Es sólo eso.

También he visto que está utilizando algunas técnicas digitales en sus trabajos, ¿hacia dónde va el trabajo de Victor Ekpuk a partir de ahora?

Las técnicas digitales son simplemente otra herramienta para mí como lo pude ser una brocha o un pincel. Soy muy curioso y me llama mucho la atención en el caso de la tecnología la forma en la que se puede aplicar en el arte a la hora de crear imágenes. Por ejemplo puedo utilizar el photoshop para crear una imagen a partir de una fotografía de una cámara de fotos. Me encanta desafiar mi imaginación en ese sentido. Es mi curiosidad la que quiere ver qué material puede salir si se utilizan algunos medios digitales.

¿Y qué es más importante para usted, el tema de su obra o la forma en la que se ejecuta?

El tema es igual de importante que la forma en la que se crea. Me gusta ver el resultado final de una obra. Si tengo un buen tema lo quiero presentar en un sentido en el que la gente aprecie también la forma en la que se ha elaborado.

¿Tiene algún artista favorito? ¿Quién le inspira?

Me gusta ver el trabajo del artista nigeriano Obiora Udechukwu. Me inspiran sus dibujos y los símbolos antiguos que utiliza en sus obras como he dicho antes. La primera vez que vi una pintura de Udechukwu fue en un libro y me quedé en shock. Me llamó la atención la calidad de sus líneas y a partir de ahí empecé a investigar la pintura y los símbolos. También me inspiran los artistas de arte tradicional africano, gente anónima que crean obras hermosas y que son importantes también.

Hoy en día las redes sociales son una poderosa plataforma para que muchos artistas se den a conocer. ¿Cómo cree que internet ha influido en su caso para dar a conocer su trabajo?

Creo que es una buena herramienta. Hace las cosas más democráticas, ya que un artista no puede ser retenido por una persona en particular para ser expuesto sólo para un determinado público. A través de las redes sociales cualquier artista puede exponer su trabajo y llegar a mucha gente en muchas partes del mundo.

¿Cuál es su próximo proyecto?

Bueno, hasta el 9 de julio estoy dando una serie de talleres en la Fundación Blachère en Apt, Francia. Después se expondrá el resultado del 9 de julio al 23 de octubre. En septiembre preparo una exposición individual en Washington DC, Estados Unidos, y en noviembre me iré dos meses a Nigeria para una residencia artística en  la Fundación de Arte Omooba Yemisi Adedoyin Shyllon de Lagos.

Usted es un artista consolidado y reconocido, ¿qué consejo le puede dar a aquellos jóvenes que están ahí fuera y que quieren dedicarse al arte?

Sigue tus sueños, sé proactivo y permite que la gente conozca tu trabajo… pon tu obra en facebook y la gente te descubrirá (risas).

Más sobre el arte de Victor Ekpuk: www.victorekpuk.com

*Desde afribuku queremos dar las gracias a Victor Ekpuk. Sosongo Victor Ekpuk! | Thank you Victor Ekpuk!

 

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